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由于自己和客户的需要,我时不时会翻阅大专/大学的课程calendar,以成人教育范畴(continuing education)居多。各家的calendar除了都服务同一个功能——详尽介绍其所设的各个专业科目和相关信息之外,在册子的诉求和设计方面,却是大不相同的。

譬如说,多大(U of T)的,封面就是一位衣着考究、沉稳儒雅的资深专业人士,自信满满地盯着你;内页还有一堆这样的人物,男男女女,对各专业课程进行现身说法,口气中有掩不住的高高在上;翻阅即知,它的整个科目设置决不是遍地开花的,也就是说,它注重的是在某个领域中的标青而非泛泛的进修,招生的对象是这个社会中的少数分子;我没读过多大,听说其全日制本科专业的淘汰率颇高,倒是认识一个读了其粤语班的北京女士,居然说一口流畅漂亮的粤语——当然我想读多大的学生素质也是有相当水准的吧。

再说Ryerson大学,这所以加拿大著名教育家Egerton Ryerson命名的大学在排名上并不突出,但非常有特色,是加拿大21所大学中最多本科毕业生的大学,某些学科名列前茅。我这里想介绍的是它的成人教育——我认为,这个才真正体现了教育之培养“终生学习,自我提升”的精神(life-long learning)。Ryerson的成人教育覆盖科目相当广,层次有本科、大专、执照证书类和单项课程四等,授课有课堂(业余班和强化班)、函授、网络(on-line)几种方式,充分满足了成人学生五花八门不一而足的需要;它每一门课程介绍必有概览(course description)和成果(learning outcome),告诉你做什么工作的人适合选这门课,学完之后你可以获得什么样的知识和技能;以执照证书类为例,一个6-8门课的certificate可以在5年内念完,其中有几门是必须课,选修课则可以从多个交叉学科比如说儿童教育、心理学里选修,这样就把证书的专业要求和个人的兴趣兼顾了,真的非常吸引;它的网络(on-line)教学有一整套非常科学的体系叫“Black board”,便利不用说,厉害之处更在于通过就课程内容发帖、同学老师回复讨论、轮流做庄(斑竹)、作业论文、实习报告等方式,对该门课程获得理论上、方法上、实践经验上多层次的提高。。。有趣的是,你的网络同学不仅来自加国各省,还有美国,甚至远至日本。。。想象一下那种大脑的碰撞!

大专层次又如何呢?当年入读college时,多市3所最普及的大专院校都接触过。感觉Seneca口气最大,大约自认业内最牛,跟多大是一路英雄;George Brown的校园多在市中心地带,自然沾染大学人文气息和折射多元文化风格,它强项科目的老师教授普遍学识风度双佳;Centennial校园宽敞漂亮,中国学生一抓一把,它的广告和Calendar做得多而且颇有成效。就以它某一年的Calendar来说吧,给我的感觉简直像一本畅销书般迷人:每一个专业,它都以基本相同的篇幅,详细介绍其中的课程——学什么、怎样学、有什么用;此外,它用两个独立的小版块,专门介绍什么样的人适合学这个专业,一个是从个人背景、从事职业的角度去说,一个呢,是一个饶有趣味的Check List,给你考察自己的个性特点的(personality),它的口号是——如果你发现自己有以下这些特点,那么这个专业就是你的!我当时几乎是把整本Calendar从头翻到尾了,感觉是对自己的性格进行了一个大探索,真的是很有趣且言之成理哩。

除了Calendar,当然还有网站、还有与专业负责人(program co-ordinator)面对面咨询的information night,还有校园的open house等更多方式深入了解自己要花钱花时间的这个投资是否适合和值得。个人觉得,Information night很有参考价值,有机会与要教你的那个老师面对面,而且他们不会强拉你进去,而是会结合你的情形提供较为客观的意见,当然你自己也要晓得如何自荐和提问。值得一提的还有跟未来职业直接相挂钩的信息,包括各个专业毕业出来的就业率、年收入范围,是经过调查、以图表的方式直观呈现给你的,这个也应是掏钱前必看的,毕竟多数人读书是为了谋一个饭碗或换一个更好的饭碗嘛。不过,就算开课后发现自己不喜欢那门课也不要紧,各个院校都有退课退学的政策,留心不要过了时限就是。

这种以职业为导向、跟社会/市场接轨、学习时间/方式灵活的专上教育,真正让大学成为没有围墙界限的天地,让教育成为利义并举的产业,让学以致用的教育观念自然而然的深入人心,让终生学习自我提升成为生涯的一个有机部分。居住的城市有这样一种风气,市民是有福的。

以基础理论、学术研究为主体的高等教育又是怎样的呢?这个,我没有切身的体验,也没有涉猎过,不好发言。从大专成人教育的水准去推测,绝对不会含糊。实际上,在国内高校搞科研的人都非常羡慕国外先进大学的学术研究条件和风气——尤其在创造和与应用的结合方面。在北美,学术研究并非大众的那杯茶,多数人之所以要拿很高的学位是由于某个行业的门槛就得那么高,但真正走上了这条路的人,往往就是佼佼者,既有才华,又有热爱,并且拿到的报酬地位还不差。一位在蒙特利尔大学拿到计算机系研究生学位的中国移民说,原来总以为中国人数学厉害,可是跟他系里的老外教授一比,哇,差了好几段呢。

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